Une nouvelle unité de mesure a été introduite qui représente le rapport de la vitesse de l’avion par la vitesse du son : Le Mach du nom du physicien autrichien qui vers 1880-1890 mit pour la première fois en évidence le rôle de la vitesse du son aérodynamique

On dit qu’un avion vole à vitesse subsonique lorsque sa vitesse est très inférieure à celle du son, c’est à dire inférieure à 300 m/s.

On dit qu’un avion vole à vitesse transsonique (ou sonique) lorsque sa vitesse est comprise entre 300 m/s et 380 m/s, ce qui correspond à un nombre de Mach proche de 1.

On dit qu’un avion vole à vitesse supersonique lorsque sa vitesse dépasse les 380 m/s, ce qui correspond à un nombre supérieur au nombre de Mach critique supérieur.

Le nombre de Mach (M) est le rapport entre la vitesse de l’avion (v) et la célérité (c) du son dans l’air: M = v/c. La célérité du son dans l’air dépend de la température; M = 1 correspond à 1.235 km/h pour un avion volant à basse altitude par une température de 20 °C, et à 1.055 km/h pour une altitude de 10.000 m et – 60 °C.

  • En dessous de M = 0,8 la vitesse est dite infrasonique ou subsonique;
  • pour 0,8 < M < 1,2 elle est transsonique,
  • pour 1,2 < M < 5, elle est dite supersonique,
  • au-delà elle est hypersonique.

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