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X-47B : premier catapultage d’un drone de combat

Le 16/05/2013 à 13:10 | Par François Julian, Duncan Macrae

Le drone de combat X-47B de Northrop Grumman a franchi une nouvelle étape, le 14 mai dernier, en étant catapulté pour le première fois du pont d’un porte-avions.

L’essai s’est déroulé sur le USS George H. W. Bush (CVN-77), au large de la Virginie. Le X-47B s’est ensuite posé sur la base de Patuxent River, après soixante-cinq minutes de vol.

Ce dernier succès fait suite à une autre première, réalisée 10 jours plus tôt, avec un appontage simulé sur cette même base. La crosse d’appontage de l’engin avait alors correctement fonctionné en « accrochant » l’un des brins d’arrêt de la piste, ce qui permis un atterrissage sur une très courte distance.

Le X-47B avait déjà été embarqué sur un porte-avions, mais seulement pour des essais d’intégration avec les installations de bord et pour montrer la capacité à manœuvrer l’engin sur le pont du navire, grâce à un boîtier de commande développé par l’industriel. C’est le 29 novembre dernier qu’a été réalisé le premier essai de catapultage, là encore, au sol.

L’appareil est développé dans le cadre du programme Uclass (Unmanned Carrier Launched Airborne Surveillance and Strike), lancé en mars 2010, et auquel participe également Boeing avec le Phantom Ray, Lockheed Martin avec un engin baptisé Sea Ghost et General Atomics avec le Sea Avenger.

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