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Premier vol du Triton de Northrop Grumman

Le 23/05/2013 à 13:08 | Par Duncan Macrae

Northrop Grumman annonce le premier vol, le 22 mai, du drone de surveillance maritime MQ-4C Triton. Cette version « marinisée » du Global Hawk est destinée à l’US Navy dans le cadre du programme BAMS (Broad Area Maritime Surveillance).

L’appareil a décollé de l’usine du constructeur à Palmdale (Californie) à 7h30 du matin pour un vol de 80 minutes, au cours duquel il a atteint une altitude de 7000 mètres. Les essais en vol se poursuivront pendant plusieurs mois en Californie avant que l’avion soit transféré vers la base de Patuxent River (Maryland).

Il s’agit vraisemblablement du premier de deux prototypes prévus pendant la phase de développement et de démonstration (SDD). Le premier vol était initialement prévu en 2012.

Elément essentiel du remplacement des P-3C Orion, le MQ-4C sera utilisé en complément du P-8A Poséidon. L’US Navy envisage un déploiement du Triton à cinq bases autour du globe, notamment dans la zone Asie Pacifique.

Le MQ-4C de série aura une envegure de 40 mètres et un poids maxi au decollage de 14,6 tonnes. Il doit entrer en service en 2015-2016. Une flotte de 68 Tritons est envisagée à ce jour.

Conçu pour des missions de 24 heures à haute altitude (16 000 mètres), il emportera notamment le radar MFAS (capteur actif multifonctions) dont les essais en vol sur un banc d’essais Gulfstream II ont commencé au mois de décembre 2011.

Développé par Northorp Grumman, ce radar en bande X à antenne active combine balayage électronique et rotation mécanique pour une couverture à 360°. Ce qui lui permet aussi de s’attarder plus longtemps sur certaines zones d’intérêt pour détecter des cibles de petite taille, en particulier dans la houle.

En attendant l’arrivée du Triton, l’US Navy a déployé depuis quatre ans le BAMS-D, système de démonstration basé sur le Global Hawk RQ-4A (version plus ancienne et plus petite que le RQ-4B qui sert de base au MQ-4C).

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MQ-4C Triton : des essais en vol qui avancent … tout doucement

Northrop Grumman et l’US Navy ont annoncé récemment avoir réalisé un total de neuf vols d’essai de leur futur drone de surveillance maritime MQ-4C Triton. Un état d’avancement qui semble traduire une grande prudence de la part des deux partenaires puisque le premier vol de l’engin a eu lieu le 22 mai dernier. Un deuxième exemplaire devrait rejoindre le programme d’essais en vol d’ici cet été, selon le constructeur.

Les essais, effectués depuis l’usine du constructeur à Palmdale en Californie, concernent uniquement l’ouverture de l’enveloppe de vol de l’appareil. Environ la moitié de ces essais ont ainsi été réalisée à la date d’aujourd’hui, selon Northrop Grumman. Viendront ensuite dans une deuxième phase l’installation et les essais des systèmes de mission.

Peu de détails ont été donnés concernant ces neuf vols, sauf de dire que le plus long d’entre eux a duré 9,4 heures et que l’appareil a atteint une altitude de 50 000 ft (15 000 m).

En plus des deux appareils qui participent à l’actuelle phase de développement et de démonstration (SSD), il était prévu de réaliser trois autres démonstrateurs plus avancés, désignés SDTA (pour Systems Demonstration and Test Articles – appareils de démonstration et d’essais systèmes). Le premier exemplaire est d’ores et déjà en production et un deuxième devrait suivre bientôt, selon le constructeur. Par contre, le financement du troisième appareil SDTA n’est pas encore assuré.

Enfin l’assemblage final d’un sixième avion, autofinancé par Northrop Grumman, est actuellement en cours à Palmdale.

Le MQ-4C est la version « marinisée » du drone HALE (haute altitude, longue endurance) RQ-4 Global Hawk, de Northrop Grumman. L’US Navy a exprimé un besoin pour 68 appareils, dont la capacité opérationnelle initiale est toujours prévue en 2017. Il sera utilisé en complément du nouveau P-8A Poséidon. Il emportera notamment le radar en bande X à antenne active MFAS dont les essais en vol sur un banc d’essais Gulfstream II ont commencé au mois de décembre 2011.

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