Le comté californien de Shasta dans le nord de l’état vit depuis près d’une semaine un véritable enfer. Le Fawn Fire, dernier des grands feux de végétation, s’y est déclaré mercredi 22 septembre 2021. Après les classiques moyens terrestres soutenus par des avions légers et des hélicoptères le Cal Fire a décidé de déployer des gros-porteurs de lutte anti-incendie. L’administration californienne de lutte contre les incendies refuse de revivre le cauchemar des récentes Dixie Fire et Monument Fire.

Un des Firehawk du Cal Fire.

Quand le feu s’est déclaré dans le comté de Shasta les moyens locaux ont été très vite débordé. L’unique hélicoptère Aérospatiale AS.350D Astar du bureau du shérif n’a pas pu faire grand-chose malgré son Bambi bucket. Des moyens du Cal Fire, ou officiellement California Department of Forestry and Fire Protection, ont été envoyés sur zone sous la forme d’un avion de reconnaissance North American OV-10A Bronco, et de six bombardiers d’eau. Il s’agissait dans ce second cas de deux avions Conair Turbo Firecat et de quatre hélicoptères : trois Bell UH-1H Iroquois et un Sikorsky S-70F Firehawk. Ce dernier est une version parapublique de l’UH-60 Blackhawk spécialement adaptée à la lutte anti-incendie.

Malheureusement ce dimanche 26 septembre les équipes au sol et en l’air ont compris que ce Fawn Fire allait devenir un des plus puissants de la saison 2021. Un second OV-10A Bronco a été envoyé sur zone tandis que des moyens lourds étaient mobilisés. Quatre avions dits Super Tanker, en fait des avions de ligne modifiés ont été appelés au secours. Il y a là trois biréacteurs : deux Erickson Aero Tanker, dérivés du McDonnell-Douglas MD-87, et un Coulson Fireliner, dérivé lui du Boeing 737-700. Le dernier Super Tanker était un triréacteur McDonnell-Douglas DC-10 spécialement modifié. Ces quatre avions emportent généralement eau et retardant, ou retardant seul.

Le Fireliner affrété par le Cal Fire pour cette saison 2021.

En un peu moins d’une semaine ce Fawn Fire a déjà dévoré plus de 3450 hectares de végétation, détruisant 131 structures majeures et en endommageant douze autres. À ce le Cal Fire estime l’avoir fixé à hauteur d’un tiers. La guerre contre le feu, au sol et dans le ciel, se poursuit donc.

Photos © California Department of Forestry and Fire Protection.

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