L’annonce de ce marché conclu entre l’Aviation Royale Canadienne et le constructeur américain Bell Helicopter a été officialisée ce samedi 26 janvier 2019. L’actuelle flotte d’hélicoptères de transport d’assaut et de recherches-sauvetages Bell CH-146 Griffon sera modernisée afin de rajeunir ces 85 machines. À terme les forces canadiennes doivent utiliseront ces hélicoptères jusqu’en 2035 minimum. Et le moins qu’on puisse dire c’est que depuis quelques années ils ont été massivement employés en opérations extérieures.

C’est au cours des années 2022 et 2023 que cette modernisation aura lieu, sur le site de Mirabel au Québec. Bien que celui-ci soit normalement dévolu à l’assemblage des hélicoptères civils il a été préféré par le constructeur et l’Aviation Royale Canadienne pour une raison très simple : c’est là qu’ont été assemblés tous les CH-146 Griffon entre 1994 et 1997. Normalement ce sont les usines d’Amarillo et de Fort Worth, toutes deux au Texas, qui assemblent les machines militaires de l’hélicoptériste.
Ce contrat de modernisation est annoncé pour un montant avoisinant les 700 millions d’euros.

En priorité c’est l’avionique et la motorisation qui doivent être rajeunies sur les 85 actuels CH-146 Griffon. Mais les protections balistiques ainsi que les systèmes de leurres et de détection sont également au programme de ce chantier considéré comme prioritaire par l’état-major de l’Aviation Royale Canadienne. Il faut dire que ces hélicoptères sont de véritables bonnes à tout faire volantes.
Que ce soit sous livrée tactique sur les théâtres d’opérations en Irak ou au Mali ou bien e haute visibilité comme machines d’évacuation sanitaire et de recherches-sauvetages en mer ils sont omniprésents désormais.

Bell CH-146 Griffon en opération en Irak en 2016.

Dans l’agenda des décideurs canadiens le choix du successeur de ces Bell CH-146 Griffon ne sera pas connu avant l’année 2031. Mais pour autant ces hélicoptères devraient voler encore au minimum quatre ans de plus. À cette époque là ils seront quadragénaires, mais certainement encore très capables de remplir de fiers services à la défense canadienne.

Photos © Aviation Royale Canadienne.

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