Ce fut longtemps une des spécialités de feus les Westland Lynx AH Mk-9 aujourd’hui retirés du service. Depuis quelques jours l’armée britannique s’entraîne à diverses manœuvres de champs de bataille dans la campagne du Somerset dans le sud de l’Angleterre. L’occasion pour les équipages des hélicoptères AgustaWestland AW.159 Wildcat AH Mk-1 de s’exercer au travail aérien au profit des troupes au sol. Une coopération plus que nécessaire quand la British Army veut éviter d’avoir recours aux hélicoptères lourds Boeing-Vertol Chinook HC Mk-5 de la Royal Air Force.

Pour autant les nouveaux hélicoptères de reconnaissance et de soutien opérationnel de l’Army Air Corps sont limités en charge. Ils ne peuvent théoriquement emporter plus de 1525 kilogrammes sous élingue, et auquel cas sur un rayon d’action dérisoire puisque limité à vingt kilomètres. Dans la réalité des faits les Wildcat AH Mk-1 britanniques ne peuvent pas soulever plus de 1150kg, soit 10% de plus à peine que leurs prédécesseurs. Mais c’est là largement suffisant car cela leur permet sur le champ de bataille de transporter aussi bien des remorques chargés que des véhicules légers (vides) comme les Tomcar Springer ou encore les quads utilisés quotidiennement par les forces spéciales de Sa Majesté. Plus classiquement ils emportent régulièrement des charges de fret allant des munitions aux vivres.

Actuellement ce sont les personnels du 6th Regiment de l’Army Air Corps, le seul composé de réservistes, qui assure cette mission si particulière avec leurs Wildcat AH Mk-1. Ils s’entraînent donc à transporter leurs charges de jour comme de nuit, et peuvent même bénéficier de conditions météo dégradées, celles classiques de la fin de l’été en Angleterre.
L’exercice doit se dérouler jusqu’à ce dimanche 16 septembre 2018.

En fait toutes les aviations terrestres s’exercent régulièrement au transport de charges sous élingue. Dans l’ALAT cela revient aux Aérospatiale SA.330B Puma et aux Eurocopter AS.532UL Cougar tandis que dans l’US Army c’est le rôle des Sikorsky UH-60 Blackhawk. Trois modèles d’hélicoptères notoirement plus gros mais aussi anciens que le Wildcat AH Mk-1.

Photos © UK Ministry of Defence.

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