C’est la renaissance d’une unité de chasse américaine qui tire ses origines de la Seconde Guerre mondiale. Ce vendredi 1er octobre 2021 l’US Air Force a acté la réactivation du 495th Fighter Squadron après trente ans de sommeil. Toujours stationné à RAF Lakenheath il sera la première formation américaine déployée en Europe à voler sur Lockheed-Martin F-35A Lightning II. Vingt-sept chasseurs furtifs lui seront versés à la fin de l’année.

La mise en sommeil de cette prestigieuse unité, alors désignée 495th Tactical Fighter Squadron, fut officialisée le 13 décembre 1991. Quelques mois auparavant ses avions d’attaque à géométrie variable General Dynamics F-111F Aardvark s’étaient illustrés en frappant les cibles militaires irakiennes lors de l’opération Tempête du Désert.
Ce puissant biréacteur avait été la monture de l’unité entre 1977 et 1991, assurant notamment des missions d’alertes lors de la guerre froide.

Avant 1977 l’unité était en sommeil depuis 1944. Durant la Seconde Guerre mondiale le 495th Fighter-Bomber Squadron vola sur divers modèles d’avions à moteurs à pistons comme le Bell P-39 Airacobra, le Douglas A-24 Banshee, ou encore le Republic P-47 Thunderbolt. L’ensemble de ses opérations fut menée sur le front européen.

Rattachés au 48th Fighter Wing les Valkyries du 495th Fighter Squadron vont donc opérer à partir de décembre 2021 depuis la base de RAF Lakenheath. Leurs Lockheed-Martin F-35A Lightning II voleront donc aux côtés des McDonnell-Douglas F-15C/D Eagle et F-15E Strike Eagle des autres formations du 48th Fighter Wing que sont les 492nd Fighter Squadron, 493rd Fighter Squadron, et 494th Fighter Squadron.
Avec cette réactivation le 48th FW pérennise non seulement son implantation britannique mais renforce un peu plus la visibilité du F-35A Lightning II dans les opérations aériennes du quotidien.

Aux vingt-sept avions qui seront versés entre décembre 2021 et juin 2022 il faudra ajouter les soixante pilotes ainsi que les mécaniciens et armuriers. Pour la plus part ils proviennent directement des États-Unis et cette affectation en Angleterre sera une grande première.
Le 495th Fighter Squadron devient la première unité de l’US Air Force in Europe dotée de chasseurs furtifs.

Photo © US Air Force.

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