C’est un grand pas dans l’aventure du nouvel hélicoptère de recherches et sauvetages au combat de l’US Air Force. Ce mardi 13 avril 2021 le Pentagone a officialisé la fin de la période d’essais en configuration opérationnelle. Celle-ci était menée avec deux Sikorsky HH-60W Jolly Green II de présérie auprès du 347th Rescue Group. À terme cent treize avions de série doivent être livrés entre l’année prochaine et 2026.

Désormais donc la balle est dans le camp de l’hélicoptériste Sikorsky qui doit respecter les délais donnés par le contrat de ces machines. Le HH-60W Jolly Green II doit à terme remplacer l’excellent HH-60G Pavehawk en service depuis les années 1990. Comme lui il est destiné aux missions C-SAR, soit Combat Search And Rescue, la recherche et le sauvetage au combat comme on dit chez nous.
Même si le Pentagone et l’industriel restent très flous sur ce nouvel appareil on sait cependant qu’il est bien mieux protégé contre les tirs ennemis venant du sol que son prédécesseur. Car le HH-60W Jolly Green II est bien un hélicoptère dédié aux zones de guerre.

Les essais en configuration opérationnelle ont concerné aussi bien l’équipement de recherches, l’autoprotection, que l’armement embarqué, ou encore les capacités à être ravitaillé en vol par des avions américains. Et selon l’US Air Force le Sikorsky HH-60W Jolly Green II a réussi tous ses tests. On sait cependant que ces hélicoptères pourront également remplir de simples missions d’assaut, transportant des troupes lors d’actions ponctuelles.

Les deux hélicoptères ayant servi aux essais de présérie et qui ont porté successivement les couleurs du 413th Flight Test Squadron puis du 347th Rescue Group devront bientôt retourner chez Sikorsky. Ils seront les premiers hélicoptères de série livrés, une fois révisés totalement.
Rappelons que contrairement à ce que certains médias peu regardant sur la véracité ont pu écrire aucun HH-60W ne sera assemblé à partir de HH-60G déconstruits. Il s’agira exclusivement de machines neuves. Les premières arriveront en unité d’ici treize mois.

Photos © US Air Force.

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