C’est une évolution programmée depuis quelques années maintenant. Ce jeudi 1er décembre 2022 l’escadrille VMA-542 Tigers de l’US Marines Corps a commencé à transitionner d’unité d’attaque au sol à unité de chasse et d’appui tactique. C’est donc la première unité, sur quatre au total, qui volera à partir de l’année prochaine sur Lockheed-Martin F-35B Lightning II. Cinquante-deux ans que cette formation n’avait pas volé sur chasseur, à l’époque sur McDonnell F-4B Phantom II.

Mise en sommeil en 1970, au retour de la guerre du Vietnam, l’unité refit surface en janvier 1972 comme formation d’attaque. La VMFA-542 Tigers était devenue VMA-542 Tigers et volait alors sur Hawker-Siddeley AV-8A Harrier. Quatorze ans plus tard le McDonnell-Douglas AV-8B Harrier II faisait son apparition et allait devenir la monture vedette de l’unité, mais aussi la marque de fabrique de MCAS Cherry Point son nid de Caroline de Nord.
De 1986 à 2022 donc la VMA-542 Tigers a volé sur le plus britanniques des avions américains à décollages et atterrissages verticaux. Avec lui elle a mené ses opérations dans le Golfe en 1990-1991, au Kosovo en 1999, en Afghanistan entre 2004 et 2010, en Libye en 2011, ou bien encore en Mer Baltique cette année. Excusez du peu.

En cette fin 2022 donc les femmes et les hommes de la VMA-542 Tigers ont commencé leur transformation sur chasseurs de 5e génération Lockheed-Martin F-5B Lightning II. Dans un premier temps ce sera «à bord» des simulateurs de vol fournis par l’avionneur puis à partir de février prochain sur avions d’armes. L’idée c’est qu’elle soit opérationnelle totalement sur ce chasseur furtif à l’horizon de mai 2023. Ainsi les prochaines unités pourront lui emboiter le pas. Elle redeviendra alors VMFA-542.

Au-delà de la VMA-542 Tigers ce sont donc les VMA-223 Bulldogs et VMA-231 Ace of Spades qui effectueront à leur tour leur transit de l’AV-8B Harrier II au F-35B Lightning II. À partir de l’été 2024 c’est l’escadrille de transformation opérationnelle VMAT-203 Hawks qui deviendra VMFA-203, perdant au passage sa vocation d’entraînement avancé. Ses biplaces McDonnell-Douglas TAV-8B Harrier II seront donc les derniers à quitter MCAS Cherry Point. Jusqu’au bout ils continueront de former des pilotes d’AV-8B.

Doit-on encore présenter le Lockheed-Martin F-35B Lightning II ?

Alors certes il y aura un pincement au cœur de voir disparaitre ces attachants avions d’attaque mais c’est là la marche de l’évolution et du temps. Depuis le début nous savions que le F-35B devait remplacer l’AV-8B et offrir à l’US Marines Corps une polyvalent accrue.

Photos © US Marines Corps

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7 COMMENTAIRES

  1. Bonjour,
    remplacer un avion « tout temps » par un avion « beau temps » pour des Marines, quelle drôle d’idée…. Est-ce à penser que les Marines ne mèneront des opérations que par grand soleil ? Tant mieux pour eux…

    • Les marines ont le harrier les gars de l’air force ont le warthog.. Comme tu peux le constater un avion d’appui-sol n’est pas profilé pour ressembler à un hornet ou à un eagle.. Pourquoi il devrait l’être..? Ils doivent être efficace ds la fonction pour laquelle ils ont été conçu et c’est tout. De surcroît le harrier est tt de mêm magnifique vue de 3/4 face

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